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Aprende Antes de Ir: Ecolocación en las Ballenas y Porqué Es un Misterio

Es un hecho bien conocido que las ballenas usan la ecolocación para cazar y navegar. Por un largo periodo de tiempo, se creía que solo las ballenas dentadas (odontocetas), como los cachalotes, orcas y hasta los pequeños delfines y marsopas podían ecolocalizar.

Pero en 2007, en el diario de la Real Sociedad, “Biología de Hoy” se publicó evidencia sobre como las ballenas sin dientes también podían ecolocalizar, específicamente las ballenas jorobadas.

¿Qué es la Ecolocación?

Claramente aun estamos aprendiendo sobre ecolocación y sobre cómo las ballenas la utilizan pero, ¿qué es lo que sabemos?

Aquí unos breves datos:

  1. Ecolocación es una técnica para cazar y navegar que fue notada primeramente en los murciélagos. Experimentos realizados en el siglo XVIII por el científico italiano Lazzaro Spallanzani lo convenció de que los murciélagos navegan por su oído más que por su visión.
  2. Tomó a la ciencia hasta el año de 1938 para confirmar la teoría de Spallanzani. En ese año los zoólogos estadounidenses Donald Griffin y Robert Galambos demostraron que los murciélagos cazan y navegan emitiendo sonidos y escuchando el eco que producen. Griffin denomino a ese comportamiento “ecolocación”.
  3. La ecolocación funciona en animales con oído agudo y con la habilidad para generar sonidos. Es útil en ambientes donde la visión es limitada, tal como:
  • Noches oscuras
  • Cuevas
  • El mar
  1. ¿Qué otras criaturas utilizan la ecolocación?
  • Murciélagos – 70% de las especies usan ecolocación.
  • Musarañas
  • Polillas
  • Aves de cuevas
  • Ballenas (odontocetas y misticetas)

ballenas ecolocacion

Los humanos pueden ecolocalizar también (con una pequeña ayuda de su tecnología). En la Segunda Guerra Mundial, el sonar militar (SONAR: Sound Navigation And Ranging = Navegación y rango de sonido) fue desarrollado para detectar submarinos, usando los mismos principios que la ecolocación. Hoy en día, los pescadores utilizan el sonar tal y como los científicos lo hacen, para todo tipo de cosas.

Saber acerca del sonar permitió a Jacques Cousteau preguntarse si las ballenas podían ecolocalizar. En su libro El Mundo Silencioso, escrito en el año de 1953, Cousteau relata como un grupo de marsopas estaban siguiendo su buque de investigación hacia los Estrechos de Gibraltar. En una corazonada, Cousteau cambió su curso unos cuantos grados del curso optimo hacia el centro de los estrechos.

Al principio las marsopas lo siguieron, pero después de unos minutos se dieron la vuelta y continuaron por el curso optimo, por el medio del canal. ¿Cómo sabían ellas cual era el curso optimo? Cousteau concluyó que poseían algo como un sonar.

Diferentes Estilos para Diferentes Ballenas

Delfines y Orcas

Los delfines y las orcas emiten algo como rastros de clics. Los delfines salvajes hacen sonidos bajo el agua, excepto por los silbidos de angustia agudos. Los delfines en cautiverio pueden ser educados para producir sonidos sobre el agua e incluso inventar nuevos como un sonido rasposo.

No fue hasta finales de los años cincuenta que los investigadores de la flota naval estadounidense cegaron a delfines que tenían en tanques oscuros y pudieron demostrar que definitivamente ellos vocalizan y escuchan el sonido que hace eco para localizar objetos y navegar (El Boletín Biológico, Demostración Experimental del comportamiento de ecolocación en Marsopa, Turisones Truncatus (montagu): Norris, Asa-Dorian, Perkins).

Cachalotes

Los cachalotes también producen una serie de sonidos irregulares, pero en lugar de un zumbido al final, ellas finalizan un “creak”. Los crujidos ocurren cuando la ballena cachalote captura a su presa. A veces giran todo su camino hasta que localizan y capturan a su presa.

Los biólogos de hoy pueden adjuntar vasos de succión con grabadoras acústicas a una ballena. Estas grabadoras registran profundidad y dirección. Las ballenas son difíciles de estudiar, pero la tecnología moderna nos esta ayudando a resolver el misterio.

Dos Ballenas Jorobadas Rompiendo las Reglas

Las ballenas jorobadas son ballenas barbadas o misticetas, poseen como una franja de barbas sobre su mandíbula que parece plástico. Succionan su comida abriendo su boca ampliamente, tomando gran cantidad de agua repleta de plancton pequeñísimo. Ya que ellas no cazan y persiguen a sus presas, tenia sentido que no utilizaran la ecolocación.

Como lo mencionamos antes, en 2007 los mamalogistas marinos publicaron un reporte impresionante en Biología de Hoy. Hicieron una grabación sorprendente: dos ballenas jorobadas emitiendo sonidos muy parecidos a los rastros de clic de los delfines. ¿Estaban las ballenas jorobadas ecolocalizando?

Cuando los investigadores adjuntaron las grabadoras acústicas con vasos de succión a dos ballenas jorobadas en los terrenos de alimentación del Atlántico Norte se sorprendieron una noche al oír una serie de clics que se aceleraban hasta terminar en un zumbido. Estas series coincidieron con el comportamiento de rodar, asociado con la alimentación.

Las ballenas cachalotes hacen clic en un rastro, ecolocalizan a su presa y, a veces, ruedan el tiempo que tarden en devorar a sus victimas, pero los cachalotes tienen dientes, ¿qué estaba pasando?

Los científicos reportaron que escucharon “múltiples clics de banda ancha que denominaron “megapclics” (por el nombre científico de la ballena jorobada y para distinguirlos de los acústicamente diferentes sonidos de las ballenas dentadas)”. El sonido era similar pero diferente del usual clic de las ballenas odontocetas.

Las jorobadas tal vez estén utilizando la misma técnica de ecolocación, pero están formando el sonido de alguna otra manera. La anatomía de sus cabezas difiere mucho de la anatomía de la cabeza de un delfín, orca o cachalote.

Este recién descubierto sonido podría ser algo más en el ciclo de la canción de la ballena jorobada. Las jorobadas son conocidas y adoradas por sus largas y complejas canciones.

Libros de texto y sitios web aun afirman que solo las ballenas dentadas pueden ecolocalizar, y tu puedes encontrar muchas alrededor de Los Cabos. Los mas comunes en el área son los delfines, pero las orcas y los cachalotes también se pueden encontrar en el Mar de Cortés. Y las ballenas barbadas abundan en las aguas de Cabo.

Quizá alguna noche durante un Concierto de Ballenas, cuando estés escuchando cantar a las ballenas jorobadas mediante un hidrófono, escucharas los clics de los delfines ecolocalizando a su presa, ¿o será acaso una ballena jorobada rompiendo las reglas?